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Fósiles escoceses dicen historia de la primera vida en la tierra

Los fósiles de lo que pueden ser los primeros animales vertebrados de cuatro patas para caminar sobre la tierra han sido descubiertos en Escocia.

Las criaturas como lagartos vivieron hace alrededor de 355 millones de años, cuando los ancestros de los modernos reptiles, aves y mamíferos surgieron de los pantanos.

El descubrimiento se conecta una brecha de 15 millones de años en el registro fósil.

Hay cinco fósiles completos y muchos más fragmentos de huesos que aún no se han clasificado.

Algunas se parecen lagartos o tritones, mientras que otros son más grandes, con proporciones casi como un cocodrilo.

“Estamos levantando la tapa en una parte clave de la historia evolutiva de la vida en la tierra”, dijo el profesor Jennifer Clack de la Universidad de Cambridge.

“Lo que pasó a continuación afecta a todo lo que sucede posteriormente – por lo que afecta al hecho de que estamos aquí y qué otros animales viven con nosotros hoy en día.”

paso crítico

Los fósiles sugieren que los primeros animales vertebrados que gatean por la tierra pueden haber vivido en lo que hoy es la frontera escocesa.

Alternativamente, puede haber muchos más fósiles similares en otras partes del mundo que todavía no han sido descubiertos.

Dr. Nick Fraser, de los Museos Nacionales de Escocia, que trabajó en los fósiles, dijo que representan un “paso crítico en la evolución de la vida en la Tierra”.

“Sin este paso de los vertebrados – animales con columna vertebral – viniendo en a la tierra, no estaríamos aquí, las aves no estarían aquí, cocodrilos no estaría aquí, lagartos, ranas, dinosaurios nunca se habrían vagado por la Tierra – todos estas cosas no habrían evolucionado “, dijo a la BBC.

Hace alrededor de 360 millones de años, muchas formas de vida, incluyendo peces temprano, fueron exterminados en una extinción masiva.

Durante los siguientes 15 millones de años más o menos, un momento clave en la evolución de los tetrápodos, existe un vacío en el registro fósil.

Esto significa que sabemos muy poco acerca de cómo los animales como peces crecieron las extremidades que podrían apoyarlos en tierra.

El Dr. Fraser dijo que el foco de atención está en Escocia, ya que puede ser el lugar donde estos animales colonizados “primera tierra”.

“Estos son los animales más viejos con cuatro patas que eran capaces de moverse en tierra”, dijo.

“Si se quiere llamar la analogía con el primer paso de Neil Armstrong en la Luna – fue un pequeño paso para el hombre, pero un salto gigantesco para la humanidad, bueno, esto de alguna manera es un pequeño paso fuera del agua para estos animales, pero es un paso de gigante para la futura evolución de la vida sobre la tierra “.

Sólo un puñado de sitios en el mundo se han producido fósiles similares a partir de este período de tiempo.

Uno de ellos es en Escocia – en Dumbarton, al oeste de Glasgow, donde sólo un solo fósil ( Pederpes ) ha sido desenterrada.

Los fragmentos de fósiles se han encontrado en los EE.UU. y Canadá.

Los detalles de los últimos descubrimientos se publican en la revista Naturaleza Ecología y Evolución.

Dr. Per Ahlberg, de la Universidad de Uppsala, Suecia, dijo que los fósiles “cambian sustancialmente nuestra imagen de la evolución temprana tetrápodo”.

Y el Dr. Mike Coates, de la Universidad de Chicago, dijo que “predicen más diversidad, más temprano en el registro fósil” y sugieren “una mayor gama de sobrevivientes de extinción entre los primeros tetrápodos”.

Dr. Jason Anderson, de la Universidad de Calgary, dijo que los fósiles muestran que la brecha evidente en el registro fósil “se debe a una falta de recolección de fósiles, y no porque no había fósiles debido a bajos niveles de oxígeno atmosférico”.

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